信用卡的前世今生(上)

信用卡是消费信贷业务中最具影响力的创新,它实现了从现金贷款到电子支付的一次革命性飞跃,让人类社会步入一个崭新的刷卡世界,其轻松便利的支付不仅将消费浪潮推向一个新的高峰,也为当下的数字化金融奠定了基础。然而,这张小小的卡片对人类意识与行为所产生的影响令人深思,现实中的消费便利与消费陷阱之间只有一步之遥。消费者对信用卡的严重依赖造成个人债台高筑,违约事件频频发生。截至2019年3月,美国的信用卡债务余额为1万多亿美元,个人平均债务余额达到5700美元。新冠疫情爆发后,这颗时刻有可能引爆的定时炸弹更是成为个人与政府的心病,这让在当下对信用卡的追根溯源具有了特殊意义。为了增强读者的金融认知,本文将介绍信用卡是如何出现的,又是如何完成经济、技术和机制等力量驱动的演变,在金融体系中扮演着举足轻重的角色。

美国步入消费社会时代,是信用卡诞生的大背景。随着人们收入水平的不断提高,商店、餐馆等服务业的生意蒸蒸日上,现金支付方式成为困扰所有商家的难题。金融产品创新的动力来自面对难题寻找解决方案的努力。1949年的某一天,纽约一位名叫弗兰克·麦克纳马拉的商人,兴致勃勃地邀请客户一起在纽约的一家牛排馆用餐,饭后的咖啡刚刚喝了一半,他突然尴尬地发现忘了带钱包,急忙打电话让妻子送来。在等待妻子的那段时间,麦克纳马拉突发奇想,要是能有一种在结账时避免忘带现金的尴尬的支付工具就好了,这将为经常需要公务宴请的商人提供巨大便利。于是,麦克纳马拉找到他的律师一起商量,并设计不使用现金结账的变通方式。1950年2月,麦克纳马拉又去那家牛排馆用餐。吃完饭,他向服务员出示了一张带有自己签名的硬纸卡,并向餐馆经理提出可否像其他私人俱乐部一样,采取先签单后付账的方式。由于餐馆经理及服务员对他很熟悉,决定接受他签单吃饭的请求。

麦克纳马拉看到这种付款方式可行,认为如果能广泛提供这种服务一定会很受欢迎。于是,他借了3万美元和他的律师一起于1950年3月成立了世界上第一家独立的卡公司---大莱俱乐部(Diners Club)。麦克纳马拉的商业模式是:持卡人在任何一家接受大莱卡的餐馆签单用餐,随后餐馆向俱乐部收取餐费,而客人必须在规定期限内向大莱俱乐部支付全部消费金额。俱乐部赚取的是两边的手续费,具体来说就是每笔交易向商家收取消费总额7%的手续费,同时向俱乐部成员每人收取18美元的固定年费。大莱卡同当时其他商家记账消费的不同之处在于,这是一张全能记账卡,面向的不是单一商户,而是跨地理区域的多个商家。

由于正逢美国的消费浪潮,餐馆也希望借机吸引更多客户,大莱卡的推广工作比较顺利,营销人员在几周的时间里就说服了纽约27家餐馆签约,随后又有选择地向曼哈顿一些经常打交道的客户和亲朋好友发出了200多张大莱卡。大莱俱乐部成立一周年之际,已拥有了42000名会员,300多家餐馆、旅馆和夜总会签约接受大莱卡。大莱卡消除了现金消费过程中的繁琐的支付与记账环节,免除了身份记录、账单地址以及签署支付条款等手续,营业效率有了大幅度提升。然而,业务的快速增长却给大莱公司的高管们带来新的烦恼,由于当时还没有电脑,会计处理让员工们应接不暇,日益增长的业务量很快就把公司压得喘不过气。尽管如此,截至1955年,持卡人数达到20万人,签约客户屡创新高。

大莱卡问世不就,更多竞争者开始进入卡市场。针对旅馆业普遍反映大莱卡收费太贵问题,美国旅馆协会于1956年推出全能旅行卡,不向参加计划的旅馆和租车公司收取任何费用,只向持卡人收取26美元的年费,发卡公司担保支付,从而将风险全部转嫁给商户。随后。市场上又出现了类似的火车卡和航空卡。

在激烈的市场竞争中,最值得一提的是以快递业务起家的运通公司,这是一个靠自身特色争抢卡业务的典型案例。在19世纪,随着美国人口增加,针对美国地域广阔而人口分散的特点,长途运输服务应运而生,而且需求旺盛。美国内战结束后,铁路网络成为美国商业的主要运输手段,但当时,铁路以运送大宗货物为主,邮局则负责传递信件,大宗货物与信件之间出现了一个服务真空,就是银行之间的票据交换。1836年,联邦政府解散了美国第二银行,全国性银行同业使用的票据服务终止。银行只好雇佣专门的信使运送传票,但成本很高。服务空缺就是创业者最大的商机。银行汇票传送正中运通公司下怀,因为运通公司的主要业务就是提供现金、证券、黄金等贵重邮件的传送。为了争抢新业务,击败竞争对手,运通公司将银行汇票费率由10%降至1%。1891年,运通公司打通了欧洲的渠道,大规模推出旅行支票业务解决美国人到国外度假携带现金的烦恼。运通公司早就有发行旅行记账卡的打算,在大莱卡的影响下,运通公司终于下决心针对商务旅行客户群体发行运通卡,并成为行业中的佼佼者。

大莱卡和运通卡都是围绕着特定行业发行的,确切地说是记账卡(Charge Card),提供的只是延迟付款,要求客户收到账单后全额付清余额,通常是以月为单位,由于提供的不是信用,所以不收利息。下面我们来看看以提供信用为己任的银行在消费浪潮中的表现。

自从富兰克林银行于1951年在纽约长岛推出第一张记账卡后,东北部的一百多家中小银行迅速跟进,纷纷发行自己的记账卡。由于银行发行的卡更多被家庭主妇持有,且主要在银行附近的零售店使用,人们通常称之为购物卡(Shopping Card)。随着消费热潮的持续升温,客户也逐渐养成了持卡消费的习惯,对多卡合一的呼声日益高涨,市场上需要大块头的金融机构承担起这个任务。

这个重任落到了西部的美国银行(Bank of America)身上。美国银行的前身为意大利银行(Bank of Italy),成立于“一战”前,主要为旧金山的意大利人和美国人提供金融服务,经过不断收购逐渐成为当时全美最大的金融机构之一。尽管当时越来越多的中小银行推出记账卡业务,但美国银行对此一直持观望态度,在密切跟踪和市场调研后,始终没有找到更充分的入市理由。1957年年中,美国银行高管约瑟夫·威廉姆斯终于经不起市场的诱惑,将发卡的想法向银行管理层汇报,并认为凭借该行庞大的客户基础,将在卡市场上形成明显的竞争优势。

在获得高管批准后,美国银行在记账卡的基础上更进一步,于1957年正式大规模推出真正意义上的全能信用卡----美国银行卡(BankAmericard)。这项重大突破的意义在于推出了循环信用的概念,每位持卡人可以获得300-500美元的信用额度,每月底只支付最低余额;另外,银行授权参与商户接受指定的消费额度,超出部分需要打电话向银行总部申请批准,美国银行卡设计的25天宽限期和持卡人信用额度等,成为信用卡行业的标准。1958年秋,美国银行向加州弗雷斯科(Fresco)地区客户邮寄了6万张卡,可供其在加州的300家零售客户使用,测试成功后在全加州推广。尽管在推广过程中,美国银行早遇到了欺诈和违约等问题,但最终在1961年实现盈利。自1965年起,美国银行开始通过同加州以外的银行签署许可协议的方式,将合作扩大到全美范围。

美国银行卡一扫卡市场上各自为政的局面,掀起一场支付业务革命,不仅解决了消费者从旅行、购物到娱乐等方面的支付问题,也从根本上改变了消费者的认知和行为模式。

本文转自今日头条,原文链接:http://toutiao.com/group/6859592559748973070/

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